Тиктаалик, бегущий по мелководью

Наука и технологии
«Эксперт» №14 (508) 10 апреля 2006
Сторонники теории эволюции Дарвина торжествуют: трио американских палеонтологов наконец обнаружило важнейшее "недостающее звено" в цепочке, соединяющей водных и сухопутных обитателей Земли

Авторами открытия стали профессор Чикагского университета Нил Шубин, Эдвард Дешлер из Академии естественных наук в Филадельфии и профессор Гарвардского университета Фэриш Дженкинс. Потратив более пяти лет на поиски переходной формы между наиболее продвинутыми представителями рыб (т. н. лопастеперыми рыбами) и самыми древними жителями суши -- земноводными-тетраподами, в 2004 году они сорвали научный джек-пот на канадском острове Элсмир (Ellesmere), почти в тысяче километров к северу от Северного полярного круга.

"Один из участников нашей экспедиции просто случайно наткнулся на морду плоскоголового животного, торчащую из отвесной скалы. Остальная же часть скелета практически целиком скрывалась внутри каменной оболочки. Такая удача крайне редко сопутствует палеонтологам!" -- говорит Нил Шубин. Позднее американцам удалось найти прекрасно сохранившиеся останки еще двух таких животных.

По оценкам специалистов, они жили на нашей планете 375-380 млн лет назад, в девонском периоде, когда на территории современной Канады царил теплый субтропический климат. Ископаемые существа получили название Tiktaalik roseae или, для краткости, Tiktaalik, что в переводе с языка канадских эскимосов означает "большая мелководная рыба".

Длина самого крупного из них составила около трех метров, их головы сильно смахивали на крокодильи, челюсти в поперечнике достигали полуметра, а глаза были расположены сверху (это, по мнению ученых, добавляет весу базовой версии о том, что тиктаалики обитали на мелководье).

Впрочем, по большинству признаков (например, наличие плавников и ромбовидная чешуя) они куда больше напоминали рыб. Но самое интересное заключалось во внутреннем строении их грудных плавников: в костных сочленениях тиктааликов обнаружились плечевые суставы, предплечья и даже зачатки локтей и кистей. Ничего подобного ранее палеонтологам не попадалось. Как отметил британский ученый Эндрю Милнер из лондонского Музея естественной истории, "до сих пор мы либо находили останки рыб с небольшим количеством 'сухопутных' анатомических характеристик, либо -- ископаемых наземных позвоночных, в строении которых сохранились остаточные элементы, присущие рыбам". Что же касается Tiktaalik roseae, их действительно можно классифицировать как переходную форму между двумя этими группами.

Соавтор Шубина Фэриш Дженкинс добавляет: "Строение скелета Tiktaalik roseae позволяет нам предположить, что он мог, опираясь на ноги-плавники, передвигаться по дну мелководья или даже по суше". Нил Шубин согласен, что тиктаалики могли эпизодически выходить на сушу в поисках пищи или укрытия от водных хищников.

Очевидно, что раскрыть все тайны жизни этих удивительных существ современной науке едва ли удастся. Однако большинство ученых, комментируя открытие Шубина-Дэшлера-Дженкинса, говорят, что в недалеком будущем в школьных учебниках по биологии тиктаалики будут соседствовать с археоптериксами -- классическим образцом промежуточной формы между пресмыкающимися и птицами.