Бетельгейзе усыхает

Наука и технологии
«Эксперт» №23 (661) 15 июня 2009
Бетельгейзе усыхает

Диаметр звезды Бетельгейзе, красного супергиганта в созвездии Ориона (α Ориона), за последние пятнадцать лет наблюдений резко сократился: с 11,2 астрономической единицы (а. е.) в 1993 году до 9,6 а. е. в 2009-м (1 а. е. приблизительно равна среднему расстоянию между центрами масс Земли и Солнца и составляет около 150 млн км.).

Эта интригующая информация была представлена 9 июня в специальном докладе Калифорнийского университета Беркли на конференции Американского астрономического общества в Пасадене. Двумя основными докладчиками стали Эдвард Вишноу и легендарный Чарльз Таунс, разделивший в 1964 году Нобелевскую премию по физике с Николаем Басовым и Александром Прохоровым за теоретическое обоснование возможности создания оптического квантового генератора (лазера).

Нынешние неожиданные выводы американских ученых основываются на расшифровке данных наблюдений за звездой, которые были получены инфракрасным космическим интерферометром (ISI), установленным на горе Уилсон в Южной Калифорнии.

Бетельгейзе — одна из восьми самых ярких звезд ночного неба. Расстояние до нее от Земли примерно 430 световых лет, а светимость в — 14 тыс. раз больше, чем у Солнца. Фактический диаметр Бетельгейзе оценивают в диапазоне от 500 до 800 диаметров Солнца, то есть ее объем в 160–300 млн раз больше солнечного.

По всей видимости, выявленная астрономами «усушка» Бетельгейзе означает, что этот молодой супертяжеловес (возраст звезды составляет около 10 млн лет) приблизился к концу стадии красного супергиганта.

Впрочем, предсказать дальнейшую судьбу Бетельгейзе астрофизики пока не рискуют. В частности, как отметил профессор Вишноу, «до сих пор объем наших знаний об эволюции звезд, и в частности красных гигантов, остается весьма ограниченным, поэтому мы не можем предложить однозначную интерпретацию того, в чем причина этого странного процесса». По словам же 94-летнего Чарльза Таунса, «причины подобного сжатия могут быть самыми разными. И прежде всего напрашивающаяся версия о “предсмертных муках” звезды, которая уже находится в фазе выгорания углерода и вскоре (в течение одной-двух тысяч лет) подвергнется взрыву сверхновой, отнюдь не является бесспорной. Вполне возможно, что мы просто поймали какую-то временную нестабильность Бетельгейзе, скажем, процесс избавления от ненужного газового балласта ее оболочки, или даже оказались в плену несовершенных методов наблюдения».

Последний вариант объяснения основывается на том, что выявленное при помощи интерферометра изменение объема звезды вполне может оказаться иллюзорным: как показывают компьютерные симуляции, колебания температуры в красных супергигантах зачастую приводят к сильным виртуальным деформациям ее «внешнего облика» в зависимости от разных углов наблюдения за такими космическими объектами.

По мнению астрофизиков, даже если взрыв сверхновой все-таки произойдет, благодаря значительной удаленности Бетельгейзе от Солнечной системы вероятность того, что жизнь на нашей планете подвергнется сколько-нибудь серьезной угрозе, довольно