Жизнь на Марсе

Тигран Оганесян
23 декабря 2002, 00:00

США И ЕС затевают новую марсианскую гонку. На кону - обнаружение внеземных форм жизни

Землянам очень не хочется быть одинокими во Вселенной. Желание человечества найти себе подобных - один из тех маленьких моторчиков, которые постоянно стимулируют его научно-технические потуги, по крайней мере с тех пор, как homo sapiens наконец осознал, что наша планета - отнюдь не центр мироздания.

Увы, это долгое ожидание чуда (вроде прилета гуманоидов и тому подобных фантазий, подпитываемых различными небылицами про визиты НЛО) пока остается безрезультатным. Инопланетяне упорно не хотят налаживать контакты с Землей, поэтому наиболее любознательным представителям жаждущей общения человеческой расы - ученым не остается ничего иного, кроме как самим искать пресловутых братьев по разуму.

С грехом пополам научившись в конце XX века посылать разнообразные летательные аппараты за пределы околоземной орбиты, исследователи космоса сравнительно быстро определились с приоритетным направлением дальнейших розыскных мероприятий. Осуществив краткосрочное инспектирование ближайшей космической спутницы - Луны, они сразу пришли к выводу, что там особенно ловить нечего (хотя Луна, безусловно, может представлять интерес как будущий источник полезных ископаемых и как перевалочная база последующих экспедиций); недолгий интерес к другому соседу, Венере, заметно поубавился после того, как стало ясно, что чрезвычайно высокая температура на поверхности этой планеты (около 470шC) и плотная атмосфера скорее всего не позволят людям посетить ее без серьезных последствий для здоровья. Самая маленькая планета Солнечной системы (если не считать Плутона - девятой и последней, открытой лишь в 1930 году), Меркурий, согласно информации, полученной с единственного посетившего ее космического аппарата - американского зонда "Маринер-10", по внешнему виду сильно напоминает "скучную" Луну. Наконец, прочие гигантские планеты (Юпитер, Сатурн, Уран и Нептун), по принятой учеными классификации, не относятся к земной группе (в которую помимо самой Земли входят Меркурий, Венера и Марс): в отличие от родственной тройки, обладающей, как и Земля, твердой поверхностью, эти "великаны" (разумеется, по меркам нашей звездной системы) формировались на довольно большом расстоянии от Солнца и сохранили внушительную газовую оболочку.

Таким образом, методом исключения был легко выявлен главный кандидат - Марс, "планета номер четыре" по отношению к Солнцу. Причем, если говорить о советской программе освоения космоса, ее долгосрочная ориентация на Красную Планету начиная еще с Цандера и Королева представляется сегодня вполне очевидной: по крайней мере, по мнению начальника отдела космической энергетики Исследовательского центра им. Келдыша Виталия Семенова, "именно этим, по большому счету, объясняется наша устойчивая ориентация на длительные пилотируемые полеты. Ведь для чего они осуществлялись? Для лунных экспедиций это совершенно ни к чему. И так уж получается, что сейчас именно Россия является на общем фоне наиболее подготовленной державой для пилотируемой марсианской программы (конечно, оставляя за скобками все ее прошлые и текущие финансовые и организационные неурядицы). У нас самый богатый опыт длительного пребывания человека в невесомости, продвинутая космическая медицина, в разных вариантах представлена космическая энергетика, то есть именно мы можем объективно сравнивать, выбирать и обосновывать будущие проекты по этому направлению".

Случайно или нет, но разнообразные удивительные находки неизвестных доселе земных микроорганизмов-экстремофилов (то бишь существ, способных жить и размножаться в самых экстремальных условиях) в последние несколько недель как будто сыплются из рога изобилия. Так, в начале декабря одной из первополосных научных новостей различных мировых СМИ стало известие о обнаружении колонии бактерий, благополучно размножающихся в полной темноте, в пропитанных водой горных породах на дне золотодобывающей шахты в Южной Африке - на глубине в три с половиной километра (до этого рекордная глубина успешного проживания микробов составляла немногим более одного километра). Скалы, в которых ученые-бурильщики нашли бактерии, постоянно обмываются горячей водой с большим содержанием солей. Как выяснилось, бактерии получают нужную для роста и размножения энергию из водорода, в изобилии присутствующего в этих породах (концентрация растворенного в этой воде газа благодаря наличию разлагающих ее на составные химические соединения радиоактивных изотопов урана в несколько сот миллионов раз выше, чем в нормальных условиях).

Вскоре последовало еще одно сообщение: биологи из университета штата Монтана нашли в толще антарктического льда и оживили микроорганизмы, возраст которых составляет около 3000 лет. По словам Джона Приску, руководителя исследовательской группы, одним из спонсоров которой, к слову сказать, является NASA, древние микробы находились в состоянии "прерванного метаболизма" (то есть пребывали в спячке), и ученым удалось их "разбудить", растопив окружавший эти существа лед. Как отмечается в пресс-релизе, "это открытие позволяет предположить, что похожие экосистемы могут существовать и в марсианских ледниках" (следовательно, по идее, можно обойтись и без "жидкой воды" на Марсе).

Наконец, третий удивительный случай, также преданный гласности в середине этого месяца, - еще одно возвращение к жизни совместными усилиями британских и индийских ученых в лаборатории Шеффилдского университета "сомнамбулических микробов" - двух бактерий (B. simplex и S. pasteuri) и одного гриба (E. albus), обнаруженных в пробах воздуха, сделанных двумя годами ранее индийским аэростатом на высоте 41 километр над поверхностью Земли. Каким образом эти микроорганизмы очутились на таком огромном расстоянии от более привычной для них среды обитания, пока остается загадкой, но в качестве одной из рабочих версий прорабатывается внеземная.

Лучше, дешевле, быстрее

Если абстрагироваться от некоторых привходящих обстоятельств (вроде прямого финансирования по крайней мере одной из этих работ американским космическим агентством), конечно же, нельзя не признать, что эти новые экстремальные находки значительно расширяют возможное поле исследований астробиологов. Причем не только на Марсе, но и на ряде других перспективных с точки зрения поисков внеземных форм жизни космических объектов: так, в настоящее время к Сатурну направляется межпланетная станция Cassini, которая должна будет послать зонд к крупнейшему спутнику планеты - Титану (диаметр которого более чем в два раза превышает диаметр Меркурия). Рассматривается и перспектива отправки специального бурильного зонда на Европу - наиболее интересный спутник Юпитера, у которого, так же как и у Марса, доказано наличие значительных участков поверхностного льда.

Однако бурная исследовательская активность NASA, в условиях резкого сокращения бюджетного финансирования взявшего в начале 90-х на вооружение довольно сомнительный лозунг "делать все лучше, дешевле, быстрее" (одним из побочных эффектов претворения в жизнь этой парадигмы стали заметно участившиеся в последнее десятилетие случаи аварий многочисленных "быстрых и дешевых" американских космических аппаратов), пока не приносит видимых для простых налогоплательщиков результатов, поэтому руководителям этой ведущей космической организации приходится делать хорошую мину при плохой игре. Так, до сих пор не забыт провал миссии Mars Surveyor`98, принесший американской казне несколько сотен миллионов долларов убытков, и любые новые попытки NASA привлечь к себе внимание финансистов из госдепартамента США по определению встречают сегодня более чем сдержанную реакцию бюджетных инстанций.

Впрочем, справедливости ради следует признать, что наследница космических проектов бывшего СССР - современная Россия, увы, также не может похвастаться успехами в "марсианском сегменте": осуществленный в ноябре 1996 года с космодрома Байконур запуск космического аппарата "Марс-96", главного и чуть ли не единственного, помимо орбитальной станции "Мир", козыря, оставшегося к тому времени в арсенале Российского авиационно-космического агентства , закончился полным конфузом - при выведении на межпланетную траекторию в результате сбоя космический аппарат не вышел на заданную траекторию полета к Марсу и на третьем витке вокруг Земли вернулся в атмосферу родной планеты с последующим приводнением в глубинах Тихого океана. Потратив несколько лет на разбор полетов, наши ракетно-космические чиновники сегодня основной упор в марсианской тематике решили сделать на программу "Фобос-Грунт", предусматривающую в обозримой перспективе отправку к этому спутнику Марса новой исследовательской миссии (в 1988 году туда уже летали советские космические аппараты "Фобос-1 и "Фобос-2". "Фобос-2" сблизился с этим космическим телом и даже стал его искусственным спутником, однако последняя фаза миссии - тесное сближение и высадка малых станций - тогда не удалась).

Отечественные специалисты считают, что вещество Фобоса, как и других малых тел Солнечной системы, первично, то есть сохранилось со времени формирования последней. Поэтому детальные исследования его состава, особенно изотопного, представляются им задачей высокого приоритета. По словам Виталия Семенова, в 2003 году РАКА предполагает рассмотреть на специальном заседании текущую ситуацию с этим проектом и принять решение о его дальнейшей судьбе: "Изначально в качестве возможного срока отправки 'Фобоса-Грунта' рассматривался две тысячи пятый год, но сейчас в агентстве склоняются к две тысячи седьмому".

Марсианские гонки

Впрочем, если раньше американской космической программе (и ее важнейшей составной части - исследованиям Марса) реальную конкуренцию составлял только Советский Союз, то теперь у Соединенных Штатов появился новый сильный оппонент - Европейское космическое агентство (ESA). Совместными усилиями стран - участниц ESA к концу 2002 года в рекордно короткие сроки (от первоначальной идеи до ее конструкторской реализации прошло всего около года, а сама техническая фаза заняла лишь четыре года) и с рекордно малыми финансовыми затратами (на все про все у ESA ушло чуть более 150 млн евро) была завершена предполетная подготовка и собраны все составляющие модули для отправки на Красную Планету первенца этой организации - космического аппарата Mars Express. В качестве ракеты-носителя выбран наш "Союз-Фрегат"; кроме того, российское участие в этом проекте выражается в установке на Mars Express нескольких крупных приборов, взятых из запасного комплекта "Марса-96".

Запуск с Байконура этого аппарата, в состав которого входит посадочный модуль Beagle-2 (названный в честь легендарного корабля, на котором осуществлял свои научные изыскания в 30-х годах XIX века Чарлз Дарвин), запланирован на 1 июня 2003 года, и руководители ESA рассчитывают, что уже в январе 2004-го Mars Express прибудет к месту назначения. Столь экстремальный график, судя по всему, объясняется довольно просто: практически в те же сроки (а именно 22 мая и 4 июня) к Марсу должны отправиться американские космические аппараты, на борту которых будут находиться два шестиколесных вездехода Mars Exploration Rovers (MERs). Американцы запрягали этот проект намного дольше и потратили на создание всей необходимой начинки в несколько раз больше денег (стоимость только одного из двух вездеходов-близнецов составляет более 300 млн долларов), поэтому предстоящие марсианские гонки будут носить очевидный политико-экономический привкус. Победителем будет объявлен тот, кому первым удастся найти жизнь на Марсе (если, разумеется, оба космических аппарата успешно доберутся до конечного пункта). Безусловно, не исключен и нулевой вариант, хотя о такой возможности ни американцы, ни европейцы пока стараются не думать.