Мокрое прошлое Марса

8 марта 2004, 00:00

Еще недавно казавшаяся довольно спорной гипотеза о "богатой водной истории" Марса наконец получила свое официальное подтверждение. На состоявшейся в минувший вторник специальной пресс-конференции в вашингтонской штаб-квартире NASA ведущие специалисты агентства представили целый набор косвенных доказательств наличия на Марсе в прошлом значительных запасов воды в жидком агрегатном состоянии.

По словам одного из кураторов марсианской миссии NASA Джеймса Гэрвина, "выполнена важнейшая научная задача, которая ставилась перед посадочными модулями Opportunity и Spirit, - выявлены следы 'мокрого прошлого' Марса, а значит, не исключено, что в этих благоприятных условиях на планете могли существовать и какие-либо формы жизни".

Главным источником "исторической" информации стали данные о составе и свойствах каменистых осадочных пород, полученные от второго посадочного модуля Opportunity, опустившегося на плато Meridiani Planum 25 января. Оснащенный рентгеновским спектрометром Opportunity выявил на поверхности исследуемых образцов высокое содержание серы в виде сульфатов. В отличие от своего предшественника, марсохода Viking 2, получившего схожий результат еще в 1976 году, усовершенствованный ровер установил, что значительная часть этих сульфатов представлена в виде ионов - именно в той форме, которая типична для солей, образующихся в водных условиях.

По данным Opportunity, один слой этих горных пород почти на 40% состоял из сульфатов, а в другом обнаружились значительные следы бромидных ионов, которые растворяются в воде еще сильнее, чем сульфатные. Исходя из этой двухслойности образцов специалисты NASA сделали вывод, что ровером получено очевидное свидетельство так называемой "испарительной последовательности". При постепенном высыхании водоема с соленой водой образующиеся на его месте различные минералы кристаллизуются в несколько этапов - сначала осаждаются менее растворимые, а сильно растворяющиеся минералы возникают лишь после того, как исчезает большая часть жидкости.

Американский марсоход при помощи спектрометра Мессбауэра обнаружил в горных породах присутствие особого минерала сульфата железа - ярозита, который обычно образуется в кислотных горячих источниках. На Земле в таких термальных водоемах часто находят колонии долгоживущих бактерий-экстремофилов, и, как осторожно предполагают ученые, эти формы жизни в принципе могли бы сохраниться на Марсе до наших дней.

Еще один косвенный признак былого марсианского водного изобилия, выявленный Opportunity, - наличие в исследуемых образцах большого количества мелких сферических вкраплений. С высокой степенью вероятности можно утверждать, что эти гранулы образовались в минералах в результате испарения водных пузырьков, застрявших внутри горных пород. И наконец, при анализе микроснимков этих пород ученые смогли разглядеть длинные конусообразные щели, которые, как правило, возникают при вымывании кристаллов текучей жидкостью (такие щели характерны, например, для кристаллов гипса).

Впрочем, несмотря на столь обнадеживающие предварительные результаты, рассчитывать на получение от американских марсоходов чего-то еще более интересного, к сожалению, не приходится. Дело в том, что эти посадочные модули не оснащены специальным научным инструментарием для самостоятельного обнаружения каких-либо органических соединений. Не в состоянии они и переправить исследуемые образцы для последующих анализов на Землю. Поэтому пока ученым остается надеяться на результаты следующей марсианской миссии, предположительно запланированной на 2006-2007 годы. А до той поры вопрос, есть ли жизнь на Марсе, по-прежнему останется без ответа.