Врио десятой планеты

22 марта 2004, 00:00

На прошедшей неделе исследователи загадочного пояса Купера, пограничной зоны Солнечной системы, изобилующей остатками раннего протопланетного материала, официально объявили об открытии крупнейшего за последние семьдесят с лишним лет космического объекта. Диаметр объекта, по предварительным расчетам, которые основаны на измерении солнечного света, отражаемого его поверхностью, - порядка 1700 км. Иными словами, обнаружено небесное тело, размеры которого сопоставимы с размерами Плутона - открытой в 1930 году девятой планеты Солнечной системы с диаметром 2390 км.

Авторами сенсации стали Майк Браун из Калифорнийского технологического института в Пасадине и его коллеги - Чэд Трухильо (обсерватория Джемини на Гавайях) и Дэвид Рабиновитц (Йелльский университет). Новый планетоподобный объект, вращающийся вокруг Солнца, ученые назвали Седна - в честь морской богини одного из малочисленных эскимосских племен Канады. По-видимому, исчерпав мифологический запас индоевропейской цивилизации, астрономы перешли к североамериканской экзотике. Так, предыдущее крупное открытие в поясе Купера, Кваоар диаметром около 1200 км, было названо в честь верховного божества индейского племени тонгва, обитающего в Калифорнии.

Седна была впервые засечена Майком Брауном при помощи 48-дюймового телескопа Samuel Oschin (обсерватория Паломар близ Сан-Диего) 14 ноября 2003 года. В течение последующих нескольких месяцев находка проходила тщательную проверку в других обсерваториях, и результаты оказались более чем убедительными: крупнейшие телескопы, расположенные в Испании, Чили, Аризоне и на Гавайях, также "увидели" этот космический объект.

Однако в ходе контрольного тестирования Седны пристальное внимание астрофизиков привлекли даже не рекордные размеры, а нестандартная для крупных объектов Солнечной системы эллиптическая траектория ее орбиты. В результате проведенных расчетов ученые пришли к выводу, что Седна - самый удаленный планетоподобный объект Солнечной системы, совершающий полный орбитальный цикл вокруг светила за 10500 земных лет. А расстояние между ближайшей и максимально удаленной от Солнца точками ее орбиты превышает 100 млрд км: в самой ближней точке это расстояние оценивается примерно в 10 млрд км, а в самой удаленной - 130 млрд км.

Безусловно, астрономам очень повезло с Седной: именно "сейчас", то есть в течение еще по крайней мере 72 лет, она будет сближаться с Солнцем до минимального расстояния - только благодаря этому ее и удалось засечь телескопами. Зато в очередной раз сильно озадачены чиновники Международного астрономического союза (IAU): открытие Седны всколыхнуло долгоиграющую научную полемику о том, что именно следует считать планетой.

Согласно принятому сегодня определению, "планета - объект, приближенно имеющий форму сферы и обращающийся вокруг звезды". Однако часть астрофизиков настаивают на том, что орбита вращения планет должна быть близкой к круговой, - если согласиться с такой формулировкой, ни Седна, ни Плутон не могут считаться планетами.

Наконец, есть еще одна спорная составляющая определения планеты - ее минимальные размеры, которые до сих пор не уточнены. И судя по всему, все эти семантические нюансы в ближайшее время станут наконец предметом принципиального обсуждения в руководстве IAU. Ну а пока, вплоть до выяснения официального статуса крупных объектов пояса Купера (одним из которых многие ученые считают и Плутон), астрофизики порешили временно считать Седну планетоидом - чем-то средним между планетой и астероидом.