Ученые против - «углеродного шовинизма»

Тренды
Москва, 19.07.2007
«Русский репортер» №9 (9)
Вопрос, есть ли жизнь в космосе, требует четкого определения, что считать живым. Сформулировать его попыталась Национальная академия наук США, выпустившая в начале июля 100-страничный доклад «Пределы органической жизни в планетарных системах»

Комиссия ученых во главе с профессором-астробио­логом Джоном Бароссом из Вашингтонского университета, работавшая по заказу NASA, считает нынешние определения жизни (на которые ориентировались, например, разработчики марсоходов) слишком «жесткими» и слишком «земными». Попытки искать во Вселенной подобия существующих организмов и биомолекул в докладе называют «террацентризмом» и сразу же рекомендуют отказаться от такого взгляда на вещи.

По мнению авторов, из списка «атрибутов жизни» можно вычерк­нуть даже способность к размножению. Элементарные формы живого, говорится в докладе, могут осуществлять обмен веществ, но не самовоспроизводиться — и наоборот.

В «кандидатах на отчисление» — ДНК как носитель генома и вода как «универсальный растворитель» в биосистемах. На правах гипотезы (о «небелковой жизни» и «фтороводородных океанах») эта мысль встречалась и раньше, но чаще у фантастов, чем у ученых. Теперь исследователи попытались понять, как сильно будут отличаться от земных организмов «чужие», если последовательно лишать их привычных свойств. Так, например, «отказ от воды» не требует, чтобы жизнь развивалась по совсем иному сценарию: известно, что с обычными белками и ДНК совместимы многие среды вроде спиртов.

В 70-х знаменитый астроном Карл Саган назвал мнение об обязательном сходстве инопланетной и земной биохимии «углеродным шовинизмом». Однако, согласно докладу, даже «небелковые существа» могут иметь в основе все те же химические элементы — углерод, водород, кислород и азот.

Другое дело — структуры, которые они образуют. 20 аминокислот, составляющих земные белки, — не единственный «конструктор» для создания сложных биополимеров. «Новые белки» возможно унаследуют часть свойств «старых» — такие, например, как каталитическая активность.

Живые существа могут жить без воды, без ДНК, без белков и даже без собственной планеты

Отдельную главу доклада посвятили «асимметрии» живого. Биохимики довольно давно выяснили, что «зеркальные копии» главных аминокислот не встречаются в природных белках. Однако, как допускают Баросс с соавторами, «зеркальная жизнь» вполне может существовать где-нибудь еще.

Если все упомянутые ситуации отчасти «копировали» привычные земные условия (жизнь зарождается на планете с океаном и атмосферой), то авторы решили отдельно рассмотреть и «аномальные» среды — газы и твердые тела. Обитающие там организмы не нуждались бы в «постоянной прописке» и были бы способны перемещаться вместе с кометами или метеоритами по межпланетному пространству. Такой механизм особенно востребован в контексте панспермии — гипотезы о рассеянии жизни, зародившейся в конкретном месте, по окрестным участкам Вселенной.

На первый взгляд такое «собрание гипотез», почти не поддающихся проверке, может показаться бессмысленным. Авторы придерживаются иного мнения: их результаты в ближайшем будущем пригодятся организаторам экспедиций на Марс или на спутники планет-гигантов — Титан, Европу и другие. Поскольку там значительно холоднее, чем на Земле, особое внимание уделяют криорастворителям — сжиженным газам вроде метана, аммиака или азота, существующим на этих спутниках при температурах ниже минус ста градусов Цельсия.

Кроме того, NASA готовит сразу три миссии для поиска жизни за пределами Солнечной системы — Kepler, SIM и Terrestrial Planet Finder. И если отличительные свойства живого будут определены неправильно, усилия астрономов и инженеров будут затрачены впустую.

Фото: AFP/East News

У партнеров

    «Русский репортер»
    №9 (9) 19 июля 2007
    Гарри Поттер
    Содержание:
    Фотография
    Вехи
    Реклама