Такси на край света

28 июня 2004, 00:00

Впервые в истории освоения космоса 62-летний Майкл Мелвилл совершил суборбитальный полет на частном ракетоплане SpaceShipOne. Вернувшись на Землю он стал первым американцем, удостоившимся звания астронавта в обход NASA

Ранним утром 21 июня трехместный космический корабль SpaceShipOne, прикрепленный к самолету-носителю White Knight, стартовал с аэродрома калифорнийского города Мохаве. На высоте 15 километров SpaceShipOne отделился от самолета-носителя и начал автономный полет. За семьдесят секунд корабль разогнался до скорости 4400 км в час и, набрав высоту в 100 километров, вплотную приблизился к границе земной атмосферы. В это время Майкл Мелвилл, испытавший четырехкратные перегрузки, почти на три минуты оказался в состоянии невесомости. Затем аппарат начал плавное снижение и успешно приземлился на аэродроме в Мохаве.

Полет, длившийся в общей сложности полтора часа, обошелся примерно в 25 млн долларов. Эти деньги в качестве спонсорского взноса предоставил один из создателей Microsoft Пол Аллен. Г-н Аллен - главный инициатор развития частной пилотируемой космонавтики. В 1996 году вместе с жителями города Сент-Луис он учредил премию в размере 10 млн долларов, получившую название X-Prize. По условиям конкурса, X-Prize достанется создателям частного трехместного космического корабля, который в течение двух недель дважды совершит суборбитальный полет и благополучно вернется на Землю. Сейчас во всем мире насчитывается около трех десятков претендентов на X-Prize. Но явный лидер только один - компания Scaled Composites, которая сконструировала SpaceShipOne для Майкла Мелвилла. Сразу же после приземления SpaceShipOne президент Scaled Composites Берт Рутан заявил, что уже через десять лет его компания намерена организовать за 100 тыс. долларов регулярные полеты к границе земной атмосферы для всех желающих.