Спутник с плотной атмосферой

21 февраля 2005, 00:00

Запуск орбитального аппарата NASA Cassini, в состав которого в качестве автономной научной единицы вошел исследовательский зонд Европейского космического агентства Huygens, был осуществлен 15 октября 1997 года с американского космодрома на мысе Канаверал.

Межпланетный зонд Cassini получил свое название в честь выдающегося итальянского астронома XVII века Джандоменико Кассини. Ему удалось разглядеть внутри кольца Сатурна крупную разделительную полосу, получившую впоследствии название щели Кассини.

Вторая составляющая проекта - зонд Huygens обязан своим именем знаменитому голландскому физику и астроному Христиану Гюйгенсу, который обнаружил Титан, а в 1656 году впервые выдвинул гипотезу о существовании кольца вокруг Сатурна.

В качестве основных приоритетов миссии Cassini-Huygens, сформулированных топ-менеджерами проекта, были изначально выделены следующие: детальное изучение структуры и состава атмосферы Сатурна и выявление его внутреннего строения, исследование таинственной системы колец планеты и ее происхождения и, наконец, изучение природы многочисленных "лун" Сатурна, главной из которых, безусловно, является Титан - единственный в Солнечной системе спутник с очень плотной (примерно в полтора раза плотнее земной) атмосферой.

По мнению многих ученых, Cassini-Huygens - это самая серьезная и ответственная планетарная миссия за все время, прошедшее с момента запуска первых космических аппаратов. Кроме того, сатурнианский проект - по сути первая серьезная научная затея, доведенная до ума совместными усилиями двух гигантов космической индустрии, американского NASA и Европейского космического агентства (ESA). В совокупный бюджет этого амбициозного международного проекта было заложено 3,3 млрд долларов США, из которых на долю американцев пришлось более 75%, или порядка 2,6 млрд долларов. Европейская финансовая составляющая миссии Cassini-Huygens делится на две части: основную, 432 млн долларов, выделенных ESA, и 160 млн, потраченных Италией (итого - около 600 млн). Исследовательский зонд Huygens был спроектирован и построен французским отделением концерна EADS (бывшим Aerospatiale), а Итальянское космическое агентство вложилось в создание специальной телеантенны с большим усилением, при помощи которой осуществляется вся связь космического аппарата Cassini с Землей.

30 июня 2004 года, успешно преодолев около 3,5 млрд км, Cassini перешел к орбитальному вращению вокруг Сатурна. По предварительным оценкам специалистов, межпланетный зонд будет отсылать на Землю данные о Сатурне и его спутниках по крайней мере до середины 2008 года. Что же касается главного детища европейцев - зонда Huygens, отделившегося от орбитального аппарата Cassini 25 декабря 2004 года, то его короткая и славная научно-исследовательская эпопея завершилась на Титане в 13:45 по Гринвичу 15 января 2005 года.